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avril 10
2008

On ne voit que ce que l'on dit!

Ecrit par Claire Langier dans visionnewsneurophysiologielangage

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L'idée selon laquelle le langage pourrait influencer la pensée et la perception remonte aux années 50 : Benjamin lee Whorf, dans son livre "Langage, pensée et réalité" (1956) lançait la voie sur laquelle furent menées de nombreuses recherches à propos de cette hypothèse surnommée tout simplement par la suite, l'hypothèse Whorfienne. Peu de résultats probants ont toutefois été émis en faveur ou contre cette hypothèse.

Une observation pourtant avait porté ses fruits : l'une des tribus d'Amazonie, les Pirahãs, ne possède pas de mots pour désigner précisément des nombres supérieurs à 2. Vraisemblablement en conséquence, leur habileté à conceptualiser des nombres précis supérieurs était quasi nulle... Bien que cette observation fut évocatrice, il n y avait pas jusqu'à maitenant de résultats basés sur l'observation neurophysiologique.

Dans une série d'expériences visant à tester cette hypothèse, des chercheurs de l'Université de Hong Kong ont étudié les relations entre langage et perception des couleurs, à l'aide de techniques de neuro-imagerie. Ils ont dans un premier temps pu montrer que les régions langagières sont sollicitées lors de la perception des couleurs...

Dans l'une de ces expériences, on demandait à 70 sujets de décider si deux carrés qu'on leur présentait étaient de la même couleur. Parfois les carrés étaient remplis d'une couleur facile à déterminer du point de vue du langage (jaune versus vert, bleu versus rouge, etc...), d'autres, beaucoup plus difficilement exprimables par le langage (vert kaki-marron tout bizarre versus vert brun-vaseux tout étrange. Vous imaginez? non? c'est bien que c'est difficile à se représenter...)

Les résultats en neuro-imagerie montrent que quelle que soit la couleur, les aires visuelles déjà ultra-connues sont activées. Cependant, les couleurs faciles a nommer suractivent deux autres zones cérébrales beaucoup plus que ne le font les couleurs difficiles à nommer, deux zones liées à la recherche de mots et donc au langage. Bien que cela semble évident à postériori, ça n'avait pas encore été démontré via neuro-imagerie. 

Tan  Li-Hai, professeur de linguistique à l'Université de Hong Kong, estime qu'il s'agit là d'un indice concluant en faveur de l'hypothèse Whorfienne. De nombreux philosophes s'étaient d'ores et déjà penchés sur les limites à la pensée qu'impose notre langage et le vocabulaire qui le compose. Cet état de fait se retrouve pour la discrimination perceptive de nombreux aspects. Par exemple, les peuples du Gröenland ont de nombreux mots pour désigner la neige : craqueleuse, sèche et en cristaux fin, etc, etc... Ils sont ainsi capables de percevoir directement des nuances que des habitants de climats tempérés distinguent difficilement...

Et s'il en est ainsi de la perception, qui fonde les processus de construction de la pensée, alors, il est tout à fait envisageable d'en déduire que la pensée est modelée, du moins nettement influencée, par notre langage, ce que d'aucuns ont bien remarqué depuis fort longtemps dans la sphère psychanalytique.

Source: Li Hai Tan, Alice H.D. Chan, Paul Kay, Pek-Lan Khong, Lawrence K.C. Yip, and Kang-kwong Luke, "Language affects patterns of brain activation associated with perceptual decision".  Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), Mars 2008.

Université de Hong Kong.


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